巩俐是山东济南人,出生在辽宁沈阳,她是家中最小的女儿,在她不到一岁时,由于父母的工作调动,随父母搬到了泉城济南;她从小就喜欢唱歌跳舞,梦想着有一天能当一名歌唱家。巩俐在济南三和街小学度过了最初的6年学生时代,小学二年级时,她就被学校推荐到济南人民广播电台唱儿歌,当时在济南十二岁以下的儿童中小有名气。

在济南市第二中学,巩俐度过整整六年的中学生涯,当时是校文艺队的一员,经常活跃在泉城中学生的舞榭歌台上。

1983年初夏,巩俐经历了高考落榜,父母不再支持她的艺术追求,无奈之下她开始一边工作,一边继续准备文化课考试,准备再次迎接高考。1984年,巩俐成为了山东省出版社下属单位的一名临时工,在朋友的介绍下,她认识其称为启蒙老师的尹大为,其对巩俐以后的人生产生了重要的影响。

1985年初夏,巩俐再次参加了全国统一考试,但她的高考分数与艺术院校录取标准相差11分。中戏招生组的老师们都为之惋惜,不过他们没有轻易在巩俐的名字上打叉。招生组郑重其事地写了一份报告呈交上级主管部门:文化部艺术教育司,要求对录取巩俐予以特别批准。文化部艺术教育司的批复很快下达,批准了中戏的要求。同年,巩俐走入了中央戏剧学院表演系的大门。

1987年,巩俐被首次担任导演的张艺谋选中,在影片《红高粱》中扮演女主角 九儿 ,至此开启了与第五代导演长达十五年的合作旅程;该片获得第38届柏林国际电影节最高奖 金熊奖,成为华语影坛首部获得欧洲三大国际电影节最高奖的影片,且同时获得了当年中国电影金鸡奖与大众电影百花奖最佳影片 。随后巩俐成为了第一代的 谋女郎 ,成为国内一线女明星,开始走向国际舞台。

同时,巩俐也是第一位登上美国《时代周刊》封面和德国《明镜周刊》封面的华人明星,分别在1996年和1997年。